Agentes de inmigración llegaron a docenas de tiendas 7-Eleven antes del amanecer del miércoles para comenzar a verificar el estado migratorio de los empleados en lo que los funcionarios describieron como la mayor operación contra un empleador bajo la presidencia de Donald Trump.

Los agentes atacaron alrededor de 100 tiendas en todo el país, ampliando una investigación que comenzó hace cuatro años con un caso contra un franquiciado en Long Island, Nueva York. Las auditorías podrían generar cargos criminales o multas por las prácticas de contratación de las tiendas. Veintiuna personas sospechosas de estar en los Estados Unidos ilegalmente fueron arrestadas.

La acción parece abrir un nuevo frente en la expansión de Trump de la aplicación de la ley de inmigración, que ya ha traído un aumento del 40 por ciento en los arrestos por deportación.

Derek Benner, alto funcionario de la Oficina de Inmigración y Aduanas de Estados Unidos, dijo que la operación del miércoles fue "la primera de muchas" y "un presagio de lo que está por venir" para los empleadores.

"Esto es para lo que nos estamos preparando este año y lo que verán más y más son estas inspecciones de cumplimiento a gran escala, solo para empezar", dijo Benner, jefe interino de las Investigaciones de Seguridad Nacional de ICE, que supervisa casos contra empleadores.

En Koreatown, Los Ángeles, siete agentes que llegaron en automóviles sin identificación cerraron una tienda durante 20 minutos para explicar la auditoría al único empleado que había allí, un empleado con una tarjeta verde válida. Los agentes le dijeron a los clientes que llegaban que la tienda se cerró brevemente para una inspección federal. A un conductor que entregaba cajas de cerveza se le dijo que esperara en el estacionamiento.

El gerente estaba en Bangladesh y el dueño, al que se contactó por teléfono, le dijo al empleado que aceptara los documentos que se le habían entregado. Los agentes dijeron que regresarían el martes para obtener los registros de empleo que solicitaron.

Después de las inspecciones, los funcionarios planearon analizar si los casos justifican una acción administrativa o investigaciones criminales, dijo Benner.

"No se limitará a grandes empresas o cualquier industria en particular, grandes medianas y pequeñas", dijo.

7-Eleven Stores Inc., con sede en Irving, Texas, dijo en un comunicado que los propietarios de sus franquicias son responsables de contratar y verificar la elegibilidad laboral.

La cadena con más de 8,600 tiendas de conveniencia en los EE. UU. Dijo que ya cerró acuerdos de franquicia para propietarios declarados culpables de violar las leyes laborales.

A diferencia de muchos esfuerzos de aplicación anteriores, las acciones del miércoles fueron dirigidas directamente a la gerencia.

La contratación ilegal raramente es procesada, en parte porque las investigaciones consumen mucho tiempo y las condenas son difíciles de lograr porque los empleadores pueden reclamar que fueron engañados por documentos fraudulentos o intermediarios. Las multas administrativas son descontadas por algunos como un costo comercial.

"Tenemos que asegurarnos de que los empleadores estén avisados ​​de que saldremos y nos aseguraremos de que cumplan", dijo Benner.

La administración de George W. Bush persiguió agresivamente las investigaciones criminales contra los empleadores en sus últimos años con dramáticas muestras de fuerza antes del amanecer y un gran número de arrestos de trabajadores. En 2008, los agentes llegaron en helicóptero a la planta empacadora de Agriprocessors en Postville, Iowa, y detuvieron a casi 400 trabajadores. El mes pasado, Trump conmutó la pena de prisión de 27 años de Sholom Rubashkin, ex presidente ejecutivo de la operación de empacado de carne kosher más grande del país.

La administración de Barack Obama duplicó con creces las auditorías de los empleadores a más de 3.100 por año en 2013, evitando el enfoque más llamativo de Bush. John Sandweg, un director interino de ICE bajo Obama, dijo que las multas importantes infundían miedo en los empleadores y agotaban los recursos de otras prioridades de aplicación.

La operación del miércoles surgió de una investigación de 2013 que resultó en cargos contra nueve franquiciados y gerentes de 7-Eleven en Nueva York y Virginia. Ocho se han declarado culpables y se les ordenó pagar más de $ 2.6 millones en salarios atrasados, y el noveno fue arrestado en noviembre.

En las investigaciones de 2013, los gerentes utilizaron más de 25 identidades robadas para emplear al menos a 115 personas en el país de forma ilegal, sabiendo que podían pagar por debajo del salario mínimo, de acuerdo con documentos judiciales.

Ni 7-Eleven ni su empresa matriz, Seven & I Holding Co. con sede en Tokio, fueron acusados ​​en ese caso.

Julie Myers Wood, exjefe de ICE durante la administración Bush, dijo que la acción del miércoles mostró que los funcionarios de inmigración estaban enfocando sus esfuerzos de cumplimiento en un infractor reincidente.

Parte del problema, dijo Wood, es la falta de "una señal consistente" de que el gobierno de Estados Unidos procesará a los empleadores que contraten inmigrantes sin estatus legal. Los cambios en los programas de inmigración entre las administraciones, como el programa de la era Obama que protege a los inmigrantes jóvenes y otros programas que ofrecen protección temporal, aumentan la dificultad de seguir el estado de los trabajadores, dijo Wood, quien ahora es el CEO de la firma consultora Guidepost Solutions.

ALD/AP

 

10/01/2018