El primer día del lanzamiento del iPhone X, Avinash terminó con demasiados teléfonos. Después de esperar en línea, compró dos teléfonos con especificaciones, y finalmente decidió incluirlos en el Marketplace de Facebook para obtener una ganancia rápida.

Pensó que no sería difícil encontrar un comprador, y tenía razón: unas horas después de haber incluido el teléfono, se vio inundado de ofertas. Pero uno se destacó: alguien llamado Andy Mai estaba ofreciendo comprar los teléfonos por $ 1,700 cada uno, con la esperanza de recogerlos ese sábado.

"Obviamente, estaba bastante desconcertado por eso", dice Avinash. El comprador se las arregló para realizar el intercambio fuera de 800 Degrees Pizza en Westwood, Los Ángeles. Él no apareció en persona, sino que envió a un hombre asiático alto y otro ayudante, que dijeron que eran amigos de Mai.

Después de que Avinash vio ingresar $ 3,400 en su cuenta de Venmo, le entregó los teléfonos. "Luego, el lunes por la mañana, recibí un correo electrónico que decía que los fondos habían sido retirados".

No está claro por qué se retiró el dinero, pero es probable que Mai haya pagado con fondos ilícitos, ya sea de una tarjeta de crédito robada o de una cuenta pirateada. Una vez que Venmo se dio cuenta de la transacción, la compañía anuló los cargos y devolvió el dinero a su legítimo propietario.

Cuando Avinash le dijo a Venmo acerca de la transferencia telefónica, le recomendaron que se contactara con el LAPD, que se comprometió a investigar, pero que ha mostrado pocos indicios de rastrear los teléfonos perdidos. Avinash se quedó sin teléfonos y salió al menos $ 2,000.

THE VERGE HA IDENTIFICADO 10 VÍCTIMAS MÁS, POR UN TOTAL DE MÁS DE $ 125,000 EN TRANSACCIONES REVERTIDAS

"Este dinero iba a mi matrícula y mi tarifa de tramitación de visados", me dijo. "Con eso desaparecido, estoy realmente en una solución".

Avinash no fue la única víctima. The Verge informó por primera vez sobre el plan de Mai en julio, rastreando miles de dólares en transacciones invertidas vinculadas a compras de cámaras, pero el alcance masivo del fraude ahora se está aclarando: además de los casos identificados por The Verge este verano, hemos identificado 10 más víctimas, por un total de más de $ 125,000 en transacciones revertidas, la mayoría de las cuales pueden vincularse con el individuo o grupo de individuos que se rigen por "Andy Mai".

Los primeros robos datan de 2014; el más reciente ocurrió a principios de este mes. Los artículos robados incluyen teléfonos, equipo de cámara, bolsos de mano y zapatillas de diseñador. Algunas veces las estafas comienzan con listados en Facebook Marketplace, otras veces en Craigslist. Pero cada estafa depende de un pago hecho a través de Venmo, y todos terminan con víctimas que entregan sus bienes y no reciben nada a cambio.

A pesar de todo, Mai parece haber evitado cualquier repercusión de la aplicación de la ley o de Venmo. Casi todas las víctimas recuerdan una cuenta de "Andy Mai" en Facebook Marketplace y Venmo, pero cuando llamaron al número que se les proporcionó, una persona diferente descolgó el teléfono cada vez.

Con docenas de personas diferentes tomando parte en la estafa, la policía no ha podido avanzar mucho en el caso. De vez en cuando, una cámara de seguridad captaba imágenes de la persona que recogía, o incluso su matrícula, pero la policía nunca parecía poder hacer mucho con esas pistas.

Los estafadores han tenido cuidado de cubrir sus pistas. Las recolecciones típicamente tienen lugar en una ubicación neutral; Si se le da la opción, Mai prefiere la pizzería Westwood, a solo unos minutos a pie del campus de UCLA. La persona que lo recogió parece ser alguien nuevo cada vez, generalmente joven, hombre y asiático.

DESEOSO DE RECUPERAR SU DINERO, LE TENDIÓ UNA TRAMPA Y PUSO A LA VENTA OTRO IPHONE X EN CRAIGSLIST.

La mayoría de las víctimas cuentan una historia similar, con Mai llegando inicialmente a través de Facebook Marketplace, luego enviando dinero desde una cuenta de Venmo con alguna variación de su nombre. Hace un ciclo a través de las cuentas de Venmo rápidamente, a menudo suspendido después de una estafa en particular. Pero muchas víctimas se encontraron con la misma cuenta de Facebook en Marketplace, que muestra a un atractivo hombre asiático saliendo con amigos.

La página lo incluyó en la lista de antiguos alumnos de una universidad local y mostró una red de amigos aparentemente normal. Pero ninguna de las víctimas con las que The Verge habló ha visto a la persona en el perfil de Facebook en persona, por lo que es plausible que las imágenes hayan sido robadas o falsificadas. Tan pronto como las víctimas comenzaron a espiar en serio, la cuenta se suspendió y desapareció por completo de Facebook.

Algunas de las mejores pistas provienen de las propias víctimas. Una víctima llamada Jonathan perdió un iPhone X a un Andy Mai usando la misma cuenta de Venmo involucrada en la estafa de Avinash. (Dado que el caso aún está abierto, Jonathan pidió no usar su nombre completo). Publicó su teléfono en Facebook Marketplace el 4 de noviembre. Mai se acercó a él con una oferta para comprar el teléfono por $ 1,500 y la reunión se organizó en el mismo salón de pizza Westwood. Un hombre asiático bajo y rechoncho fue a recoger el teléfono, dice Jonathan, no más de 25 años. Cuando llegó el dinero a su cuenta de Venmo, Jonathan le entregó el teléfono, pero al igual que Avinash, el dinero se había ido en 24 horas.

Una foto de un video de vigilancia tomada por una víctima de Andy Mai que perdió dos bolsas de Chanel. El video muestra a las personas que vinieron a recoger la mercancía.
Jonathan se conectó con otras víctimas en Facebook y comenzó a registrar el alcance de la estafa. Deseoso de recuperar su dinero, le tendió una trampa y puso a la venta otro iPhone X en Craigslist. Cuando Mai respondió, Jonathan insistió en que lo encontraran en el patio de su complejo de apartamentos del centro de Los Ángeles, planeando enfrentar a quien apareciera. Antes de la reunión, le pregunté si estaba asustado. Después de todo, si Mai estuviera involucrada en el crimen organizado, una confrontación física podría ser peligrosa. Jonathan se encogió de hombros. "Absolutamente no", dijo. "Mantendré a este tipo hasta que llegue la policía".

Él estaba en una sorpresa. Cuando se enfrentó al correo, el hombre nunca había oído hablar de la lista ni de ninguna acusación de Venmo revertida. Dijo que era estudiante de UCLA y que le habían pagado $ 200 para recoger el paquete. Lo único que tenía en común con Mai era que ambos hablaban vietnamita. Cuando Jonathan presentó la estafa más amplia, estaba claro que el mensajero no tenía idea de en qué estaba involucrado.

EL MENSAJERO NO TENÍA IDEA DE EN QUÉ ESTABA INVOLUCRADO
"Estaba sudando más allá de lo que creía cuando lo acorralé, así que no creo que mintiera", dijo Jonathan. "Él realmente no sabía nada sobre el tipo. Él conocía su voz, pero eso es todo ".

Mai ha sido capaz de jugar ese truco con la suficiente fiabilidad como para convertirlo en una raqueta continua, haciendo una pequeña fortuna de aletas telefónicas desprevenidas y otros vendedores de igual a igual. La oleada más reciente de víctimas ha llegado con el lanzamiento del iPhone X, ya que los observadores de línea buscan echarle un vistazo al teléfono más caro de Apple para obtener ganancias.

Pero The Verge fue contactado por las víctimas desde el lanzamiento de iPhone 6 Plus en 2014, cuando Mai compró 44 teléfonos a un distribuidor por más de $ 40,000. (Todo el dinero se retiró poco después de la compra).

Otro incidente involucró a seis pares de Yeezy Zebras, una colaboración de zapatillas demandada entre Adidas y Kanye West. La víctima enumeró las zapatillas de deporte por $ 13,550 en marzo, cerca del pico de su valor, y perdió todo su alcance por la estafa de Mai. Otros usuarios informaron fraudes similares después de enumerar los bolsos de Hermès y Chanel.

La estafa de Mai explota una debilidad poco conocida sobre cómo funciona Venmo. Fuera de algunos sistemas recientes basados ​​en comerciantes, Venmo no brinda protección contra el fraude, y recomienda que los usuarios solo realicen transacciones con personas que conocen y en las que confían.

Eso le permite a Venmo transferir dinero sin cobrar una tarifa, pero también deja a los usuarios vulnerables a delincuentes como Mai. Si un estafador puede convencer a alguien de intercambiar bienes para un pago de Venmo, puede pagar con dinero robado y escapar limpio. Dentro de las 24 horas, Venmo revertirá los cargos, dejando a los vendedores sin dinero y sin bienes.

LA VÍCTIMA ENUMERÓ A YEEZYS POR $ 13,550 Y PERDIÓ TODO SU BOTÍN
A pesar de que Venmo es explícito de que no recupera las pérdidas por fraude, aún supervisa las adquisiciones de cuentas y los pagos que involucran dinero robado. "Como un servicio de PayPal, Inc., Venmo tiene el beneficio de casi 20 años de experiencia en seguridad de pagos y prevención de fraude", dijo un representante a The Verge .

"Tenemos muchas herramientas que utilizamos para controlar cuentas y transacciones que pueden conducir a la investigación. Si alguna vez surge una pregunta sobre una cuenta, nuestro equipo de especialistas de cuenta investigará y tomará las medidas adecuadas ".

La ausencia simultánea de Venmo de protección contra el fraude y las palabras sobre el seguimiento fraudulento de la cuenta pueden ser confusas. Cuando Avinash recibió la advertencia de fraude que acompañaba a la inversión de la carga, supuso que Venmo estaba tomando medidas enérgicas contra Mai. "Si fueron lo suficientemente proactivos para bloquear mi cuenta para recibir el dinero", dice, "¿cómo puede esta persona seguir abriendo cuentas para hacer esto?"

La situación se ha vuelto aún más confusa ya que Venmo se ha expandido al comercio minorista. En septiembre, la compañía comenzó a enviar sus propias tarjetas de débito, y un mes después, se expandió para permitir pagos de comercio electrónico donde sea que se acepte PayPal.

Eso deja un caos de diferentes tipos de transacciones que son en gran medida invisibles para el usuario promedio, algunas con protecciones contra el fraude y otras sin ellas. Fundamentalmente, el sistema deja las transacciones punto a punto completamente vulnerables.

Alcanzado para comentar, Venmo enfatizó que el producto no está destinado a transacciones reales, y los usuarios solo deben usar los servicios minoristas de Venmo con proveedores autorizados. "PayPal y Venmo trabajan continuamente para combatir y prevenir el uso ilícito de nuestros servicios", dijo un representante.

"Dedicamos recursos importantes para el cumplimiento de delitos financieros, y remitimos los casos a los funcionarios encargados de hacer cumplir la ley de manera proactiva en sus esfuerzos por identificar, investigar y detener la actividad ilegal".

Aún así, la estafa no parece ir a ninguna parte. Si bien las actividades de Mai se centran en Los Ángeles, The Verge ha documentado informes de atraco similares en la ciudad de Nueva York y en el área de la bahía. Desde nuestro artículo inicial en julio, varios representantes del Departamento de Policía de Los Ángeles han expresado la creencia de que Mai será atrapada pronto, pero no ha habido indicios de un arresto u otro progreso investigativo.

Mientras tanto, Avinash se queda buscando a alguien que pueda ayudarlo a recuperar su dinero. "Todavía estoy esperando que alguien del departamento de policía me responda", dice. "Simplemente no hay muchas opciones allí".

ALD/theverge

 

23/11/2017